Las estrellas también nacen de agujeros negros supermasivos

El telescopio más completo con el que cuenta el ser humano ha permitido a un grupo de astrónomos comprobar por primera vez que los agujeros negros supermasivos, presentes en los núcleos de las galaxias, son capaces de formar estrellas en su interior, un fenómeno astrofísico del que había evidencias pero que hasta ahora no se había observado. Este descubrimiento, publicado en la revista Nature, tiene muchas consecuencias para la comprensión de las propiedades y la evolución de nuestra galaxia.

El hallazgo ha sido posible gracias a las observaciones llevadas a cabo con el Very Large Telescope (VLT) del Observatorio Europeo Austral (ESO), situado en el desierto chileno, por un grupo europeo de astrónomos dirigido por investigadores del Reino Unido que han estudiado una colisión que está teniendo lugar entre dos galaxias, conocidas colectivamente como IRAS F23128-5919.

Según explica el ESO, estas galaxias se encuentran a unos 600 millones de años luz de la Tierra. El equipo observó los colosales chorros de material — outflows en inglés —, que se originan cerca del agujero negro supermasivo situado en el centro de la galaxia más al sur, y han encontrado la primera evidencia clara de que hay estrellas naciendo dentro de ellos.

Este tipo de chorros galácticos son generados por la enorme emisión de energía proveniente de los activos y turbulentos centros galácticos. Los agujeros negros supermasivos se esconden en los corazones de la mayoría de las galaxias, y cuando engullen materia, también calientan el gas circundante y lo expulsan de la galaxia anfitriona en forma de densos y potentes vientos.

«Durante un tiempo los astrónomos han pensado que las condiciones que se dan en el interior de estos chorros podrían ser adecuadas para la formación de estrellas, pero nadie había podido ver este fenómeno en acción porque es algo muy difícil de observar», explica el líder del equipo Roberto Maiolino, de la Universidad de Cambridge. «Nuestros resultados son emocionantes porque muestran, inequívocamente, que se crean estrellas dentro de estos chorros», añade..

El grupo propuso estudiar las estrellas directamente en el chorro, así como el gas a su alrededor. MUSE y X-shooter, los dos instrumentos espectroscópicos utilizados, los mejores de su campo, permitieron al grupo llevar a cabo un estudio muy detallado de las propiedades de la luz emitida para determinar su origen.

Según detallan los científicos, el punto de partida es que la radiación de las estrellas jóvenes hace que las nubes de gas cercanas brillen de una manera particular. La extrema sensibilidad de X-shooter permitió al equipo descartar otras posibles causas de esta iluminación, incluyendo choques de gas o el núcleo activo de la galaxia, explica el estudio.

En es momeento, el grupo hizo «una inconfundible detección directa de una joven población estelar en el chorro de emisión».

Además, los astrónomos también determinaron el movimiento y la velocidad de estas estrellas. La luz de la mayoría de las estrellas de la región indica que viajan a velocidades muy grandes, alejándose del centro de la galaxia — lo cual tendría sentido para objetos atrapados en una rápida corriente de material en movimiento.

Según la coautora Helen Russell (del Instituto de Astronomía, Cambridge, Reino Unido), «las estrellas que se forman en el viento que está cerca del centro de la galaxia podrían desacelerar e incluso volver hacia el interior, pero las estrellas que se forman en la zona más externa del flujo experimentan menos desaceleración y pueden incluso volar en grupo fuera de la galaxia».

El descubrimiento proporciona una nueva y emocionante información que podría mejorar nuestra comprensión de algunos enigmas de la astrofísica, incluyendo cómo adquieren sus formas ciertas galaxias; cómo se enriquece el espacio intergaláctico con elementos pesados; e incluso de dónde puede provenir la inexplicable radiación de fondo infrarroja.

Maiolino se muestra entusiasta con respecto al futuro: «Si realmente hay formación de estrellas en la mayoría de los chorros de emisión galácticos, como predicen algunas teorías, entonces esto proporcionaría un escenario totalmente nuevo para nuestra comprensión de la evolución de las galaxias».

via La Razón España

marzo 28th, 2017 by
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